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L’éternuement : causes, conséquences et solutions

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L'éternuement : causes, conséquences et solutions

L’éternuement est un réflexe que nous connaissons tous, qui est normal mais peut être le signe de diverses maladies. Il correspond à l’expulsion d’air contenu dans les poumons par le nez et la bouche, le plus souvent en réponse à une irritation de la muqueuse nasale.

Quelles sont les causes de l’éternuement ?

L’éternuement survient le plus souvent en réponse à une irritation de la muqueuse nasale, causée par la présence d’une poussière par exemple.

Il peut aussi être déclenché, chez certaines personnes, par l’exposition à la lumière du soleil ou à une lumière vive : c’est le réflexe photo-sternutatoire. Celui-ci concernerait environ un quart de la population.

D’autres situations peuvent déclencher un éternuement ou une envie d’éternuer, selon les personnes, comme le fait d’avoir l’estomac plein, de manger certains aliments, le fait d’avoir un orgasme, etc.

Les allergies, et donc l’exposition à des allergènes, sont connues pour déclencher des salves d’éternuement, en plus d’autres symptômes de type rhinite ou larmoiement. Les allergènes rendent la muqueuse nasale hypersensible, et donc facilement irritable.

Enfin, des pathologies comme l’épilepsie ou une lésion de l’artère cérébelleuse postéro-inférieure peuvent parfois entraîner des éternuements intempestifs.

Que se passe-t-il en cas d’éternuement ? Les mécanismes ne sont pas entièrement élucidés, mais on sait que la muqueuse nasale, lorsqu’elle est irritée, relaie l’information au nerf trijumeau, lequel active le noyau trijumeau dans le cerveau.  C’est ce centre qui « commande » l’éternuement aux muscles du diaphragme, entre autres. C’est donc un réflexe nerveux.

Ce réflexe implique une phase d’inspiration suivie par une phase d’expiration, pendant laquelle l’air est expulsé à une vitesse d’environ 150 km/h. Le palais et la glotte dirigent l’air vers le nez, pour assurer son « nettoyage ». Un seul éternuement permettrait d’expulser 100 000 virus et bactéries du nez.

Quelles sont les conséquences de l’éternuement ?

La plupart du temps, il n’y a aucune conséquence : l’éternuement est un réflexe normal et sain.

On rapporte toutefois des cas de blessures liées à la violence de l’éternuement, allant jusqu’à la rupture d’une côte, le déclenchement d’un infarctus du myocarde ou encore le pincement d’un nerf sciatique.

C’est surtout lorsque les éternuements s’enchainent, par exemple en cas d’allergie, qu’ils peuvent devenir gênants.

Quelles sont les solutions en cas d’éternuement ?

Mieux vaut attendre que l’éternuement passe. Si le besoin se fait sentir à un moment inapproprié, vous pouvez essayer de vous pincer le bout du nez en soufflant par la bouche, histoire de tenter de « bloquer » le réflexe.

Enfin, si les éternuements sont trop fréquents, mieux vaut consulter pour en trouver la cause. Des traitements antihistaminiques peuvent soulager les symptômes d’allergie, par exemple. À vos souhaits !